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"새로운 공정 응용했더니~"···미세조류서 오일만 '쏙쏙'
ABC
바로가기 관련링크(원문참조) Date2017.03.20 00:00 Read513
지질 함량이 높아 바이오디젤 원료로 각광 받고 있는 미세조류. 대체 에너지로 가능성이 높지만 바이오 연료로 사용하기 위해서는 미세조류에서 기름만 추출해야 한다. 전 세계 많은 연구자들이 미세조류로부터 기름을 뽑기 위해 다양한 연구를 진행하는 가운데 국내 연구팀의 활약이 돋보인다. 

주인공은 임성갑 KAIST 생명화학공학과 부교수 연구팀. 이들은 물과 기름을 쉽게 분리하기 위한 분리막(멤브레인)을 기존과 다른 방식으로 제조하는 기술을 개발했다. 그 성과가 지난달 미국 화학회지에서 발행하는 저널인 'JACS(Journal of the American Chemical Society)'에 공개되면서 관련 연구자들의 관심을 집중 시키고 있다. 

고분자를 활용해 표면처리 연구를 하던 임 교수가 멤브레인을 본격적으로 연구한 것은 미래창조과학부 글로벌프런티어사업 차세대바이오매스연구단(단장 장용근)의 지원을 받아 과제를 수행하면서부터다.

차세대바이오매스연구단은 화석연료를 대체하고 환경문제를 해결하기 위한 방안으로 바이오에너지를 생산하는 사업을 진행하고 있다. 미세조류에서 추출 가능한 바이오에너지는 고갈위기의 화석연료를 대신할 현실적 대안으로 손꼽히고 있기 때문이다.

임 교수팀은 미세조류로부터 얻을 수 있는 지질(기름)의 양을 최대한 늘리는 임무를 부여받았다. 미세조류에서 기름을 얻는 방법은 단순하다. 미세조류 세포 안의 지방을 꺼내기 위해 세포를 찢어 지방을 밖으로 꺼내면 된다. 

현재 주로 사용되는 방식은 크게 두 가지다. 하나는 참기름 짜는 것과 같이 미세조류로부터 물을 완전히 제거해 건조한 뒤 기계적으로 짠다. 이는 건조하는 과정 자체가 대단히 느리고 또 탈수하는 과정에서 비용이 많이 드는 단점이 있다. 다른 하나는 유기용제를 사용해 세포벽을 깨는 방식이다.
이 방식으로는 기름을 많이 추출할 수 있지만 세포벽을 터트릴 때 사용하는 유기용제가 환경적으로 문제가 될 수 있다고 알려져 있다. ······ 



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